Hoe is 't nu met... planeetontdekker Tom (18)?

DEEL DIT ARTIKEL Facebook
Cora
van der Weij

De Britse Tom Wagg spotte op z'n vijftiende zomaar eventjes een nieuw hemellichaam tijdens zijn snuffelstage in de sterrenwacht van Keele. Het maakt hem tot jongste planeetontdekker ter wereld. Hoe gaat 't nu met hem? En wat spookt-ie allemaal uit?

Heeft zijn planeet nou al eens een betere naam dan het ultrasaaie WASP-142b? Tom: ‘Haha! Nee helaas! De naamgeefwedstrijd is nog in volle gang. Op school gaat ’t dik prima. Volgend jaar wil ik natuurkunde gaan studeren. Het liefst in de VS, maar of ik daar word aangenomen is nog spannend. In de sterrenwacht kom ik nog steeds graag en vaak. Sterker nog, vanavond ga ik er met onderzoekers uit Texas praten over ‘mijn’ planeet. Die komen op bezoek. Superleuk!’

Eerder dit jaar spraken we sterrenkijker Tom uitgebreid over zijn ontdekking. Dat interview lees je hieronder:

'Mijn stagebegeleider, professor Hellier, belde me op’, vertelt Tom. ‘Hij zei: “Het is echt een nieuwe planeet, Tom. Al het onderzoek is nu gedaan en er is geen enkele twijfel.” Ik was eerst sprakeloos. En daarna werd ik helemaal wild. Ik stormde de trap af om het aan mijn moeder te vertellen. Mijn eigen planeet... Zo ongelooflijk gaaf! Dit had ik nooit kunnen denken toen ik aan mijn stage begon.’


Vorige week maakte Keele officieel bekend dat Tom tijdens zijn stage inderdaad een nog onbekende planeet heeft ontdekt. ‘Het kost twee jaar van onderzoek voor je zeker weet dat je een nieuwe planeet te pakken hebt’, legt professor Coel Hellier uit.

Jongste persoon ooit
'Sterrenkundigen in België, Frankrijk en Zwitserland hebben Tom’s planeet uitgebreid bestudeerd en berekeningen gemaakt. Nu blijkt dat Tom het goed heeft gezien. Hij heeft er een goed oog voor. En dat is behoorlijk indrukwekkend! Naar ons beste weten is Tom de jongste persoon die ooit een planeet heeft gevonden. Hij was vijftien toen hij bij ons stage liep.'

Hoe kwam Tom eigenlijk op het idee om stage te gaan lopen bij de sterrenwacht van Keele University? ‘Door mijn leraar natuurkunde. Die wist dat ik gek ben op alles wat met het heelal te maken heeft. “Ga naar de sterrenwacht van Keele”, zei hij. “Dat is echt wat voor jou.” Hij had gelijk. Ik vond het fantastisch. Het is ook niet bij dat ene weekje working experience gebleven. Ik ga er vaak naartoe om wat werk te doen.'

Oude telescoop
'Het is eigenlijk gewoon een kantoor met allemaal kamertjes. En je hebt er natuurlijk het observatorium, een koepelvormige ruimte met een telescoop. Of ik daar de planeet mee heb gespot? Nee, dat is een ouwe jongen. Hij komt uit 1847 en kan lang niet zoveel als die hi-tech-dingen van nu.'

'Je kunt er Jupiter en Saturnus nog wel mee zien, maar veel ingewikkelder moet het niet worden. Nee, ik zal gewoon achter de computer en bekeek de WASP-database.'


Miljoenen foto’s
WASP staat voor Wide Angle Search for Planets, een omvangrijk internationaal sterrenkundig onderzoek. Er zijn twee WASP-installaties, eentje op het Canarische eiland La Palma en eentje in Zuid-Afrika. Zij hebben elk acht geavanceerde camera's die sinds 2006 tijdens iedere heldere nacht de hemel afspeuren en om de minuut een foto maken.

Tom: 'Er staan nu al vele miljoenen foto's van sterren en planeten in die database. Professor Hellier vroeg me om een set foto’s te onderzoeken die waren gemaakt in Zuid-Afrika. Van sterrenstelsels boven het zuidelijk halfrond dus.'


'Ik moest erop letten of het licht van een ster iets zachter werd. Want dat zou erop kunnen wijzen dat er een planeet voor langs trekt. En dat zou dan een nog onontdekte planeet kunnen zijn. Na een tijd speuren zag ik ergens een kleine dip in het licht. Mijn hart klopte in mijn keel. Zou ik het echt goed gezien hebben? Ik ging ermee naar professor Hellier. En hij gaf een high priority aan mijn vondst. Daarna is het dus twee jaar lang op andere universiteiten gecheckt en gecheckt en gecheckt.´

Onvoorstelbaar ver
''Mijn' planeet is ongeveer zo groot als Jupiter. Hij kan in twee dagen tijd een rondje draaien om de ster waar hij bij staat en is duizend lichtjaren*) bij ons vandaan.’ Onvoorstelbaar ver! ‘Ja fantastisch hè?’, zegt Tom. ‘Dat is precies waarom ik sterrenkunde zo geweldig leuk vind. Als je erover na gaat denken hoe immens het heelal is… Ontzagwekkend.'

´Als ik klaar ben met school ga ik zeker weten natuurkunde en sterrenkunde studeren. Trouwens, de planeet heet nu WASP-142b. Veel te saai natuurlijk. Maar de International Astronomical Union heeft een wedstrijd uitgeschreven. Misschien zijn er Nederlandse jongeren die een goede naam weten?’

*) 1 lichtjaar is ongeveer 9,46 biljoen kilometer. Licht reist in het heelal met een snelheid van ongeveer 300.000 kilometer per seconde.

Zo vlak voor het einde van 2015 blikt 7Days terug met jongeren die afgelopen jaar in het nieuws waren. Hoe gaat het nu met ze? De hele reeks met terugblikinterviews vind je hier.

DEEL DIT ARTIKEL Facebook

Reageren